Foto: Ralphbaer.com

3 minutter å lese

Hvil i fred, Ralph Baer – og takk for videospillene du ga oss

Dataspillpioneren Ralph Baer – av mange omtalt som «videospillenes far» – døde i sitt hjem i New Hampshire lørdag 6. desember, 92 år gammel.

Baer, som var jøde, flyktet fra Nazi-Tyskland til USA sammen med faren, moren og søsteren i 1938. Han fikk raskt jobb på en lærfabrikk, der han en dag fikk øye på en ukebladannonse med overskriften «Tjen gode penger i radio!».

For Baer handlet det ikke om å komme radio, men å lage dem – og etter å ha meldt seg på brevkurset i annonsen ble han en dugelig reparatør av radioer og etterhvert tv-apparater.

Etter å ha dratt tilbake til Europa for å kjempe mot nazistene (der han såvidt unngikk å delta på D-dagen), kom Baer tilbake til USA. Han fullførte en bachelor som tv-ingeniør ved American Television Institute of Technology, og nøyde seg ikke lenger bare med å reparere andres oppfinnelser – nå skulle han få utløp for oppfinneren han selv bar rundt i magen.

I 1966 begynte han derfor å pusle med et spillmaskinkonsept, og i 1968 hadde han en fungerende prototype – kjent som The Brown Box (den befinner seg i dag hos Smithsonian-museet i New York).

Den 10. august 1970 registrerte Baer patentet på det som skulle bli verdens første digitale spillkonsoll ment for hjemmespilling, Odyssey. Spillmaskinen ble to år senere sluppet av selskapet Magnavox i 1972 – et par år før Atari kom på banen med hjemmeversjonen av Pong.

I løpet av 1972 skulle Magnavox Odyssey selge nærmere 100.000 maskiner, og innen markedet ble overtatt av nye modeller i 1974 hadde rundt 350.000 Odyssey-maskiner funnet veien inn i amerikanske hjem.

Magnavox_Odyssey

Da Atari lanserte sitt ikoniske Pong-spill for hjemmebruk, ble de saksøkt av Magnavox for brudd på Baers Odyssey-patent – spillmaskinen hadde helt fra start av et tennisspill som ikke var helt ulikt Pong. Det endte med at Atari måtte betale et forlik, noe som også ble resultatet i hver eneste lignende sak Magnavox i tiåret som fulgte kjørte mot andre store selskaper som Coleco, Activision Mattel og Seeburg.

Selv ikke Nintendo klarte å i slå hull i Baers opprinnelige patent da de forsøkte i 1985. Det japanske selskapet mente at William Higinbotham hadde vært først ute med sitt elektroniske spill Tennis for Two i 1958, men ettersom retten fant at spillet ikke brukte videosignaler kunne det heller ikke kalles for et videospill.

I 1980 ble Baer kalt «Thomas Edison of the home TV game» av Popular Electronics Magazine, og i 2006 ble han tildelt den nasjonale teknologimedaljen av daværende president George W. Bush, for sitt «nyskapende pionerarbeid med utvikling og kommersialisering av interaktive videospill».

Hvil i fred, Ralph Baer – og takk for at du la grunnlaget for så mange spennende og unike opplevelser som spillene har gitt oss. Du fortjener hvert eneste godord fra spillbransjeveteraner som dette: