2 minutter å lese

NASA styrte Pluto-sonden med prosessoren fra den originale PlayStation

Datamaskinene som ble brukt under månelandingene er mindre kraftige enn den du holder i hånden – dersom du leser dette på en smarttelefon. Vi vet ikke hva det sier mest om: hvilken bragd det var NASA gjennomførte for over 45 år siden, eller hva som er mulig med maskinkraften i telefonen din.

Ingen har landet på månen siden 1972, men NASA ligger likevel ikke på latsiden. Du fikk kanskje med deg at en romsonde for aller første gang passerte Pluto denne uka? Fartøyet New Horizons brukte nesten ti år, i hastigheter på over 50 000 km/t, på å tilbakelegge de fem milliarder kilometerne(!) dit ut i dypet av solsystemet.

Det vil kanskje overraske deg å høre at prosessoren som er installert ombord sonden – et fartøy som altså skal treffe et objekt med omtrent samme areal som Russland, fra en ubegripelig avstand – er den samme som ble brukt i Sonys PlayStation-maskiner fra 1994. Men det er nettopp det som er tilfelle, skriver The Verge.

Sonden ble skutt opp 19. januar 2006, og passerte dvergplaneten og dens måner tirsdag 14. juli 2015 – ni år, fem måneder og 25 dager senere.

nh-gif

Prosessoren som styrer sonden, overvåker systemene og kommuniserer med jorda, er en modifisert MIPS R3000 CPU. I motsetning til PlayStation-varianten skal den for eksempel tåle store mengder stråling, men foruten slike tilpasninger er det i bunn og grunn snakk om den samme teknologien.

Hvorfor i all verden har NASA valgt så gammel maskinvare?

Først må det nevnes at New Horizons ble bygget for over ti år siden, da PlayStation-maskinen ikke føltes fullt så utdatert som nå. Men det er en annen grunn til at NASA velger slike eldre systemer fremfor banebrytende framtidsteknologi: Nettopp at systemet har vist seg å fungere godt og stabilt, er mer verdifullt for dem enn den ekstra maskinkraften i en nyere chip.

Det er det samme med det bemannede fartøyet Orion – kapselen som etter planen skal ta mennesker til Mars i løpet av 2030-tallet. Her har NASA installert den samme IBM-prosessoren du finner i de senere iBook G3-laptopene fra Apple, melder ComputerWorld. Prosessoren heter PowerPC 750 FX – og kom i 2002! I rommet veier åpenbart pålitelighet tyngre enn at det skal være siste skrik.

De smarttelefonene vi går rundt med i lomma, vil dermed kanskje fortsette å være kraftigere enn maskinene som tar oss ut i verdensrommet, i en stund til.